Lunar Prospector

Lunar Prospector, sonda espacial dos EUA que estudou a química da superfície da lua. Lunar Prospector foi lançado em Janeiro. 6, 1998, por um foguete Athena II de Cabo Canaveral, Flórida. Ele entrou em órbita lunar em 11 de Janeiro e alcançou sua órbita de mapeamento final, 100 km (60 milhas) de altura, quatro dias depois.

representação artística da espaçonave Lunar Prospector.
representação artística da espaçonave Lunar Prospector.

NASA/JPL

Lunar Prospector levado a um espectrômetro de nêutrons para investigar a composição da camada superior do solo lunar, o regolito, dentro de cerca de 1 metro (3 pés) de superfície. Os nêutrons originários do subsolo por causa da radioatividade e do bombardeio de raios cósmicos interagem com os núcleos dos elementos do regolito a caminho do espaço, onde podem ser detectados a partir da órbita. Um nêutron perde mais energia em uma interação com um núcleo leve do que com um pesado, então o espectro de nêutrons observado pode revelar se elementos leves, particularmente hidrogênio, estão presentes no regolito. O Prospector Lunar deu indicações claras de concentrações de hidrogênio em ambos os pólos, em crateras protegidas da luz solar, interpretadas como prova do excesso de átomos de hidrogênio ligados ao gelo de água. Essa água representaria um recurso importante para futuras missões interplanetárias. A água pode ser eletrolisada em oxigênio (valioso como oxidante de foguete e para o ar da tripulação) e hidrogênio (valioso como combustível de foguete).

Lunar Prospector
Lunar Prospector

Lunar Prospector lançamento de nave espacial, Jan. 6, 1998, Cabo Canaveral, Flórida, EUA

NASA/KSC

o Lunar Prospector também mapeou o campo gravitacional da lua. Ele descobriu três mascons no lado próximo da lua e mostrou que a Lua poderia ter um núcleo de ferro com cerca de 600 km de diâmetro. O Prospector Lunar foi deliberadamente colidido com uma cratera na região polar sul em 31 de julho de 1999, usando o último de seu propelente. Telescópios dentro e ao redor da Terra observavam assinaturas espectrais exclusivas da água, mas não encontraram nenhuma.

lua: mapa de gravidade
lua: mapa de gravidade

mapas de gravidade da lua, mostrando lados próximos e distantes, com base em dados do Prospector Lunar.

NASA

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