Prospector Lunar

Prospector Lunar, sonda espacial estadounidense que estudió la química de la superficie de la Luna. Lunar Prospector fue lanzado en enero. 6, 1998, por un cohete Athena II desde Cabo Cañaveral, Florida. Entró en órbita lunar el 11 de enero y alcanzó su órbita cartográfica final, de 100 km (60 millas) de altura, cuatro días después.

Representación artística de la nave espacial Lunar Prospector.
Representación artística de la nave espacial Lunar Prospector.

NASA / JPL

Lunar Prospector llevaba un espectrómetro de neutrones para investigar la composición de la capa superior del suelo lunar, el regolito, a aproximadamente 1 metro (3 pies) de la superficie. Los neutrones que se originan bajo tierra debido a la radiactividad y al bombardeo de rayos cósmicos interactúan con los núcleos de elementos en el regolito en ruta al espacio, donde pueden detectarse desde la órbita. Un neutrón pierde más energía en una interacción con un núcleo ligero que con uno pesado, por lo que el espectro de neutrones observado puede revelar si los elementos ligeros, particularmente el hidrógeno, están presentes en el regolito. Lunar Prospector dio indicaciones claras de concentraciones de hidrógeno en ambos polos, en cráteres protegidos de la luz solar, interpretadas como prueba del exceso de átomos de hidrógeno unidos al hielo de agua. Esa agua representaría un recurso importante para futuras misiones interplanetarias. El agua podría electrolizarse en oxígeno (valioso como oxidante de cohetes y para el aire de la tripulación) e hidrógeno (valioso como combustible de cohetes).

Lanzamiento de la nave espacial Lunar Prospector
Lunar Prospector

Lunar Prospector, enero. 6, 1998, Cabo Cañaveral, Florida, EE.UU.

NASA / KSC

Prospector Lunar también mapeó el campo gravitacional de la Luna. Descubrió tres mascaras en el lado cercano de la Luna y mostró que la Luna podía tener un núcleo de hierro de unos 600 km (400 millas) de diámetro. Lunar Prospector se estrelló deliberadamente contra un cráter en la región polar sur el 31 de julio de 1999, utilizando el último de sus propulsores. Telescopios en y alrededor de la Tierra observaron señales espectrales únicas del agua, pero no encontraron ninguna.

Luna: mapa de gravedad
Luna: mapa de gravedad

Mapas de gravedad de la Luna, que muestran los lados cercanos y lejanos, basados en datos de Prospectores lunares.

NASA

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