Nuestras revistas

 The M29 Weasel: The WWII Track Vehicle Never Used as Intended

De Bob Gordon

The M29 Weasel fue una máquina concebida por un extraño químico británico obsesionado con el hielo para una unidad que no existía y una misión que nunca ocurrió. Mientras la Operación Arado súper secreta estaba rayada, la Comadreja continuó llevando una vida larga y productiva, aunque no anunciada.

Diseñado y fabricado en un terreno de juego febril incluso cuando su razón de ser desapareció, pasó a encontrar innumerables aplicaciones militares y civiles. Completamente rastreado y anfibio, llevaba una carga útil y una tripulación que se aproximaba a la de un jeep. Su característica sobresaliente era su presión mínima sobre el suelo, menor que la de un pie humano. En las regiones nevadas, sus tripulaciones, montando en sus anchas pistas de larga duración, corrían sobre un terreno que bloquearía a un hombre que vadeaba hasta la cintura en las derivas. En las décadas siguientes fueron utilizados en terrenos pantanosos, nevados y difíciles por tropas de todo el mundo. En 1946 fueron desplegados, pero no empleados, por el Ejército de los Estados Unidos durante una operación de rescate alpino en Suiza. Los despliegues civiles incluyeron patrullas de esquí, incluso apoyando los Juegos Olímpicos de Invierno de 1960.

 Dick Winters and the Band of Brothers e-Book gratuito

Geoffrey Pyke, un judío ortodoxo, huérfano de padre desde la edad de cinco años, asistió inicialmente al Wellington College. Con el lema Heroum Filii (“Los Hijos de los Héroes”), fue la escuela independiente de elección para los hijos de los oficiales militares. Acosado implacablemente por no ser ni atlético ni anglicano, Pyke fue retirado y tutelado en privado hasta que entró en el Pembroke College, Cambridge. Con el estallido de la Primera Guerra Mundial viajó a Alemania, usando la portada de un periodista para el Daily Chronicle y la identificación de un marinero estadounidense, y emprendió una investigación encubierta de la opinión pública para la inteligencia británica. Rápidamente detectado, fue internado cerca de Berlín. Escapando y cruzando Alemania a la Holanda neutral, finalmente regresó a Inglaterra y escribió un best seller sobre sus hazañas. Antes de la Segunda Guerra Mundial, desarrolló un sistema más grande y similar de operativos que decían ser golfistas británicos, incluso persuadiendo a los nazis para que organizaran un partido anglo-alemán muy público.

 Un modelo C de comadreja M29 demuestra su capacidad para atravesar terrenos difíciles durante maniobras. La comadreja de orugas demostró ser un artista versátil.
Un modelo C de comadreja M29 demuestra su capacidad para atravesar terrenos difíciles durante maniobras. La comadreja de orugas demostró ser un artista versátil.

En los años de entreguerras completó su doctorado. en química, ganó y perdió una fortuna invirtiendo, estableció la Escuela alternative Malting House en su casa, y se obsesionó cada vez más con el hielo. El centro de su extraña geoestrategia era el “cuarto elemento”: el hielo. Pyke creía que emplear el hielo como arma de guerra podría derrotar a los enemigos de Inglaterra. A través del miembro Tory del Parlamento (MP) Leo Amery, conoció al DIPUTADO Tory y futuro primer ministro Winston Churchill, quien se enamoró de sus hábitos excéntricos y ocasionalmente ofensivos compartidos, la extravagante historia de vida de Pyke y sus ideas estratégicas a menudo escandalosas.

De este último, el HMS Habakkuk, la respuesta helada y fantásticamente improbable de Pyke a la “brecha de aire” sobre el Atlántico Norte que privaba a los convoyes de protección aérea en medio del océano, se lleva la palma. Su solución era simple y simplemente imposible. Propuso dinamitar enormes bergs sueltos del hielo ártico y desplegarlos en el Atlántico medio como aeródromos flotantes. Mentes más prácticas, al notar la propensión de un iceberg a darse la vuelta mientras se derritió, rápidamente rechazaron la idea. Pyke luego inventó Pykrete, un material compuesto congelado de aproximadamente 14 por ciento de aserrín y 86 por ciento de hielo en peso, con una tasa de fusión lenta que es más fuerte y más resistente que el hielo ordinario. Propuso que su portaaviones cristalino se fabricara con él. Mientras que un modelo a escala se construyó en secreto en las Montañas Rocosas Canadienses, la introducción del Liberador Consolidado GR de largo alcance del Comando Costero.El avión I (conocido por los británicos como el VLR) y el costo escandaloso en hombres, materiales y capacidad de fabricación de la embarcación congelada de 2,2 millones de toneladas combinadas para arruinar el proyecto.

Simultáneamente, Pyke desarrolló el concepto de una unidad de operaciones especiales mecanizada que se lanzaba en picado desde los desechos nevados de Europa a las instalaciones esenciales de Axis. Propuso ataques a plantas de agua pesada en Noruega, desde los picos nevados de los Cárpatos hasta los campos petrolíferos de Ploesti en Rumania, y desde los Alpes hasta el norte de Italia. En marzo de 1942, Lord Louis Mountbatten, Jefe Ejecutivo de Operaciones Combinadas, hizo viable el plan de agua pesada. Con nombre en código Operación Arado, su aprobación inició una búsqueda de máquinas de nieve mecanizadas y los hombres para operarlas.

Los hombres, únicamente canadienses y estadounidenses, debían tener “las cualidades combinadas de montañero, montañero del norte y esquiador” junto con “un conocimiento de los motores de C. I., que conducen a las calificaciones de mecánicos de conductores” para operar y mantener las máquinas de nieve. Designados como la 1. ª Fuerza de Servicio Especial, nunca atacarían a bordo de Comadrejas ni servirían en Noruega. Sin embargo, en Italia capturaron el inexpugnable Monte La Difensa a horcajadas en el Valle de Liri y aterrorizaron a los alemanes patrullando agresivamente la cabeza de playa de Anzio, dejando tarjetas de visita a las víctimas, y terminaron la guerra en el sur de Francia.

Este M29 Comadreja anfibio vehículo oruga de la Compañía C, 1 Ingeniero de Combate del Batallón, 29 División de Infantería ha sido apodado San Lo Especial. Esta foto fue tomada en Francia durante el verano de 1944.
Este M29 Comadreja anfibio vehículo oruga de la Compañía C, 1 Ingeniero de Combate del Batallón, 29 División de Infantería ha sido apodado San Lo Especial. Esta foto fue tomada en Francia durante el verano de 1944.

El contrato para desarrollar y construir la máquina de nieve se asignó rápidamente al fabricante de automóviles Studebaker con un equipo de diseñadores e ingenieros que se reunieron rápidamente en su planta de South Bend, Indiana. Al mismo tiempo, las máquinas de nieve existentes se probaron y evaluaron en el Monte Rainier, cerca de Fort Ellis en Washington. Irascible, obstinado e intolerable, Pyke demostró ser un obstáculo que amenazaba una línea de tiempo que preveía el comienzo de la producción en solo seis meses y las pruebas de campo dos meses después, a principios de diciembre de 1942.

Pyke estaba convencido de que dos tornillos arquimédicos o bombas de tornillo (cilindros giratorios con una brida espiral como un tornillo de madera), no orugas, eran el único sistema de propulsión aceptable. Estaba totalmente equivocado. El sistema de bomba de tornillo funcionaba mal en pendientes y era inútil en terrenos desnudos, carreteras y rocas. El gran diámetro de los tambores requería su colocación debajo del compartimiento de la carrocería y de la tripulación, aumentando la altura del vehículo proporcionalmente. Finalmente, a menos que los motores se colocaran en los cilindros, un problema de ingeniería insuperable en el período de tiempo comprimido, los vehículos eran pesados y propensos a volcarse. La insistencia de Pyke en un tornillo de Arquímedes era ilógica, ineficaz y, afortunadamente, una imposibilidad de ingeniería. Justificadamente, el presidente del Comité de Investigación de Defensa Nacional de Estados Unidos, el Dr. Vannevar Bush, lo describió como ” corto en física, especialmente corto en juicio de ingeniería.”A pesar de las vociferantes y a menudo exageradas objeciones de Pyke, los diseñadores se decidieron por un vehículo sobre orugas.

Originalmente designado el Transportista de Carga, Ligero, T-15/M28, tenía que cumplir una serie de parámetros estrictos. Principalmente, tenía que ser transportable en la bahía de bombas modificada de un bombardero pesado Avro Lancaster para ser lanzado en paracaídas y anfibio para que pudiera lanzarse desde el transporte marítimo. La velocidad mínima en el nivel se estableció en 20 millas por hora con un radio de operación de 250 millas. Transportando una carga útil de 4.000 libras, debía producir menos de una psi (libra por pulgada cuadrada) de presión sobre el suelo, una fracción de la presión sobre el suelo de un pie humano; operar en terrenos que iban desde nieve pesada y pantanos hasta carreteras y otras superficies duras; y ser “silencioso, libre, capaz de correr libremente cuesta abajo” para facilitar ataques por sorpresa de tipo comando.

El primer problema que tuvo que abordarse fue la central eléctrica. En 1938, Studebaker presentó el Champion, un modelo económico y de bajo consumo de combustible diseñado a partir de una “hoja limpia”.”El motor Champion era un seis de cabeza plana con un 164.desplazamiento de 3 pulgadas que pesa solo 455 libras, incluida la transmisión. Con un diámetro y carrera de 3,00 x 3,83 pulgadas, su relación de compresión se estableció en 6,25:1, y generó 70 caballos de fuerza. Estaba equipado con una transmisión estándar de una sola placa con un diferencial controlado y un eje motriz planetario de dos velocidades con conjuntos de transmisión finales y piñones de transmisión. Con los contrapesos integrales y los rodamientos sobredimensionados, se eliminó la necesidad de un amortiguador de vibraciones pesado, y con todos los rodamientos principales y de biela intercambiables con respaldo de acero con revestimiento de Babbitt, se simplificó el mantenimiento en el campo.

Durante los ejercicios en Camp Hale, Colorado, en 1943, un carguero M-28 camuflado avanza a gran velocidad por un paisaje nevado mientras tira de un trineo cargado de soldados de la 10ª División de Montaña.
Durante los ejercicios en Camp Hale, Colorado, en 1943, un portaequipajes M-28 camuflado avanza a gran velocidad por un paisaje nevado mientras tira de un trineo cargado de soldados de la 10ª División de Montaña.

Considerado adecuado para la Comadreja, el Campeón ofreció dos ventajas importantes teniendo en cuenta el horario apresurado. Primero, la fábrica Studebaker ya la estaba produciendo. En segundo lugar, los almacenes de recogida de residuos y los concesionarios proporcionarían piezas para el montaje inmediato de otras 2.000 unidades. Tanto Firestone como Goodrich fueron reclutados para diseñar y producir las orugas, placas de garra de metal recubiertas de goma remachadas a dos correas de goma reforzadas con cables sin fin.

A mediados de verano, después de solo cuatro meses, los prototipos del T-15 / M28 estaban listos para las pruebas de campo en las dunas de arena de Michigan-Indiana en la orilla del lago Michigan. Más tarde en el verano, encontrar nieve para pruebas adicionales presentó un problema. El General de División Simon B Buckner, comandante del Comando de Defensa de Alaska, se negó a cooperar: “Estamos justo a las puertas de una invasión japonesa de las Aleutianas y estamos plenamente comprometidos en todos los aspectos. No podemos prestarle ninguna ayuda.”Sugirió amablemente los Andes chilenos, pero fueron rechazados por motivos de seguridad. Al final, un campo de nieve en las Montañas Rocosas Canadienses proporcionó la pista de pruebas.

Reflejando el ritmo acelerado desde la mesa de redacción hasta las pruebas de campo, el T-15/M28 demostró ser lamentablemente inadecuado. Su velocidad máxima era de 15 millas por hora, no de 20, y solo podía subir una pendiente de 15 grados, no de 20. Su alcance era solo un tercio de las 250 millas especificadas. Por otro lado, el T-15/M28 superó a los modelos existentes examinados anteriormente y, lo más importante, superó fácilmente a las tropas de Infantería de Montaña de crack 87 en esquís en un recorrido de tres millas. Mientras que el primer intento de lanzamiento desde un transporte C-54 Skymaster falló cuando la Comadreja volcó y cortó las líneas de suspensión, con carenados extraíbles y una plataforma amortiguadora, se agregó que podía lanzarse desde el aire. Por lo tanto, el diseño básico se mantuvo para el T-24, y con mejoras significativas, surgió como el M29A Weasel.

El cambio más importante y fundamental fue el tren motriz. La rueda motriz se movió de la parte delantera del T-15/M28 a la parte trasera, intercambiando lugares con la rueda loca. Esto siguió moviendo el motor de la parte trasera del vehículo a la parte delantera, a la derecha del compartimiento del conductor. Esto cambió significativamente el peso de la parte trasera a la delantera, cuadruplicando la capacidad de escalada a 60 grados en condiciones ideales. Mover el motor desde la parte trasera también proporcionó espacio para tres asientos plegables en la parte posterior de un compartimento de carga ampliado que ahora podía acomodar juegos inalámbricos y otros equipos voluminosos. Con modificaciones menores, las armas, desde ametralladoras hasta rifles sin retroceso, también se montaron en Comadrejas.

En diciembre de 1944, una Comadreja M29 transporta a soldados heridos del 3er Batallón, 16º Regimiento, 1ª División de Infantería a un puesto de socorro. La Comadreja actuó en múltiples papeles durante y después de la Segunda Guerra Mundial.
En diciembre de 1944, una Comadreja M29 transporta a soldados heridos del 3er Batallón, 16º Regimiento, 1ª División de Infantería a un puesto de socorro. La Comadreja actuó en múltiples papeles durante y después de la Segunda Guerra Mundial.

Al mismo tiempo, el sistema de suspensión fue completamente rediseñado con los cuatro pares de bogies originales siendo reemplazados por ocho para abordar un problema con el lanzamiento de orugas. En general, el vehículo pesaba menos de dos toneladas y ejercía una presión sobre el suelo de 2,1 psi con la oruga de 15 pulgadas y de solo 1,69 psi con la oruga extendida de 20 pulgadas. El M29A tenía cinco pies de ancho, 10 pies de largo y unas pocas pulgadas por debajo de seis pies de alto, con un peso de 3,725 libras. Incluida la tripulación, podría llevar una carga útil de 1.200 libras. Después del número de serie 2102, la pista más ancha de 20 pulgadas se estandarizó, y en enero de 1945, se introdujo un kit de conversión de suspensión para actualizar los modelos más antiguos de 15 pulgadas. La pista ancha agregó aproximadamente 300 libras al peso bruto, al tiempo que reducía la presión general sobre el suelo.

Las primeras 1002 comadrejas que salieron de la línea de ensamblaje fueron designadas oficialmente T-24. Curiosamente, el primer modelo tenía una carga TNT montada entre el motor y la cubierta trasera para facilitar la autodestrucción si este vehículo todavía “secreto” tenía que ser abandonado al enemigo. Studebaker produjo 523 M29A en 1943 y otros 2.951 en 1944 para una producción total de 4.476 vehículos.

Comadrejas y excavadoras se sientan en el primer plano de esta foto tomada el 16 de agosto de 1943, en el campamento del 87º Regimiento de Infantería de Montaña en la isla de Kiska, en las Aleutianas, después de que fuera recuperada de los japoneses.
Comadrejas y excavadoras se sientan en el primer plano de esta foto tomada el 16 de agosto de 1943, en el campamento del 87º Regimiento de Infantería de Montaña en la isla de Kiska, en las Aleutianas, después de que fuera recuperada de los japoneses.

Aún numerado secuencialmente, el diseño integrado del M29C cambia para mejorar su rendimiento anfibio. Estos incluían compartimentos de flotación en proa y popa que mejoraban el francobordo y, convenientemente, proporcionaban almacenamiento adicional. La adición de timones gemelos mejoró enormemente la dirección a flote. Juntos elevaron la longitud total a casi 16 pies. También se añadió un cabrestante a la cubierta de proa para facilitar la recuperación automática. En 1944 y 1945, se fabricaron un total de 10.647 M29C para una producción total de 15.123 comadrejas.

Durante la Segunda Guerra Mundial también se produjeron en cantidades limitadas tres variantes de fábrica armadas. El Tipo A estaba armado con un rifle sin retroceso de 75 mm montado en el centro, y en el Tipo B el arma se montó en la parte trasera. El Tipo C llevaba un cañón de 37 mm montado en el centro. Además, un pequeño número de comadrejas estaban blindadas y equipadas con equipo de eliminación de minas y bombas. En la era de la posguerra, se produjo un número limitado de Comadrejas reforzadas con un fusil de 105 mm.

Los primeros modelos de Comadrejas fueron desplegados por primera vez por la Primera Fuerza de Servicio Especial durante la invasión sin oposición de Kiska en la cadena de Islas Aleutianas al suroeste de Alaska el 15 de agosto de 1943. Luego servirían en teatros de operaciones en todo el mundo, desde el Pacífico Sur hasta el noroeste de Europa.

Las comadrejas participaron en la Operación Huskey, la invasión de Sicilia, y desembarcaron el Día D. Sirvieron al Ejército de los Estados Unidos a lo largo de las campañas en el noroeste de Europa e Italia. En Normandía llevaban municiones al frente y escoltaban a los prisioneros a la retaguardia. Con el kit de camilla incluido después del número de serie 4104, estaban idealmente equipados para transportar víctimas fuera de la zona de combate. Con un carrete RL-31 montado en la cubierta trasera, eran particularmente populares para el tendido de cables con unidades de señales. Diseñado para la instalación de antenas en la cubierta trasera, el Weasel fue cableado para soportar equipos de radio SCR-506, -508 y -510, permitiendo su uso como vehículo de mando.

La 79. ª División Blindada Británica, conocida como “Hobart’s Funnies”, desplegó vehículos blindados especializados, desde capas de puentes hasta tanques modificados de remoción de minas conocidos como” Mayales”, y Comadrejas se incluyeron en su repertorio. Resultaron particularmente útiles para el Ejército canadiense en el sur de Holanda en el otoño de 1944. El enorme puerto belga de Amberes fue capturado intacto a principios de septiembre de 1944. Sin embargo, no sirvió de nada hasta que el estuario del Escalda, inundado y fuertemente defendido, fue despejado, abriendo Amberes al Mar del Norte. El terreno, a menudo inundado y siempre empapado, exigía una serie de asaltos anfibios a pequeña escala, que requerían a todos los animales anfibios de la colección de animales aliados: Caimanes, Búfalos, Patos, Tortugas y, por supuesto, Comadrejas.

En el Pacífico, el Cuerpo de Marines los usó en Iwo Jima, Okinawa y en todo el teatro. Un informe del cuerpo sobre su despliegue en Iwo Jima fechado el 25 de abril de 1945, concluyó: “Aunque no estaba en condiciones de navegar, la Comadreja demostró tener un valor inestimable en tierra, donde era rápida, maniobrable y podía tirar de remolques y piezas de artillería livianas sobre terreno, intransitables para vehículos con ruedas.”Finalmente, las Divisiones de la 2ª a la 5ª Infantería de Marina tenían Comadrejas en fuerza.

En la era de la posguerra, los franceses los utilizaron en sus operaciones de combate contra el Viet Minh en los deltas de los ríos Rojo y Mekong. En el extremo opuesto del espectro, el Ejército Canadiense operaba Comadrejas a través del alto Ártico de ese país.

En 1946, un C-53 Skymaster con destino a Pisa, Italia, desde Viena se estrelló en el glaciar Gauli en Suiza. No hubo víctimas mortales, pero la tripulación de cuatro y ocho pasajeros, incluidos dos oficiales superiores del Ejército de los Estados Unidos y un niño, quedaron varados. El Ejército de los Estados Unidos envió comadrejas a Interlaken, a 15 millas al oeste del lugar del accidente, para efectuar un rescate terrestre. Sin embargo, un aterrizaje exitoso en el glaciar por un par de Fieseler Storches de la Fuerza Aérea Suiza, aviones ligeros de reconocimiento, vio a los individuos transportados por aire.

Durante la década de 1950, muchas comadrejas fueron subastadas como excedentes, y se hicieron populares entre los operadores de estaciones de esquí. Esto llevó al comité organizador de los Juegos Olímpicos de Invierno de 1960 en Squaw Valley, California, a solicitar el préstamo de Comadrejas al Ejército de los Estados Unidos. En consecuencia, 25 Comadrejas brindaron apoyo durante todo el evento. Su asistencia a la VIII Olimpiada de Invierno puede haber sido el único roce de grandeza de la Comadreja, pero a lo largo de su carrera desempeñó silenciosamente una variedad de roles para múltiples ejércitos en teatros de operaciones de todo el mundo, a pesar del hecho de que la misión que la inspiró nunca lo fue.

Write a Comment

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.