Rara doppia infezione: il paziente lupus produce anticorpi per combattere l’HIV

La capacità non comune di una donna di combattere la sua infezione da HIV può fornire nuove intuizioni per lo sviluppo di un vaccino che innesca una speciale risposta immunitaria contro la malattia virale, hanno detto i ricercatori.

Gli scienziati hanno studiato una donna di 33 anni che aveva una rara combinazione di lupus, una malattia autoimmune in cui un sistema immunitario iperattivo attacca le cellule e i tessuti del corpo, insieme all’HIV, che danneggia e indebolisce il sistema immunitario.

I ricercatori hanno scoperto che in risposta al suo HIV, il sistema immunitario della donna ha prodotto quelli che vengono chiamati “anticorpi ampiamente neutralizzanti”, che sono efficaci nel controllo dell’HIV.

Pochissime persone infette da HIV creano questi anticorpi, perché il sistema immunitario in genere mantiene la loro produzione sotto controllo. Tuttavia, è stato suggerito che i sistemi immunitari compromessi, come quelli delle persone con lupus, consentirebbero la produzione di questi anticorpi, hanno detto i ricercatori.

“Abbiamo scoperto che il paziente ha effettivamente prodotto questi importanti anticorpi, e determinando come si è verificata questa risposta immunitaria, abbiamo migliorato la nostra comprensione del processo coinvolto”, ha detto il ricercatore dello studio Dr. Barton Haynes, direttore del Duke University Human Vaccine Institute.

I risultati aiuteranno i ricercatori a comprendere meglio i dettagli di come il sistema immunitario produce anticorpi ampiamente neutralizzanti, che potrebbero un giorno portare a vaccini che scatenano questi anticorpi quando sono necessari, ha detto il dott. Mattia Bonsignori, un assistente professore di medicina presso Duke e un altro ricercatore sullo studio.

Tenere il passo con un virus in rapida evoluzione

Un ostacolo principale allo sviluppo di un vaccino efficace contro l’HIV è che il virus cambia frequentemente il suo codice genetico mentre si replica, e gli anticorpi prodotti dal sistema immunitario di una persona infetta non possono tenere il passo con tutte le nuove varianti del virus.

Tuttavia, gli anticorpi ampiamente neutralizzanti, che sono stati scoperti nel 1990, sono più efficaci contro l’HIV di qualsiasi altro anticorpo. Diversi scienziati hanno dimostrato che gli anticorpi ampiamente neutralizzanti potrebbero combattere più ceppi di HIV.

Anche se questo sembrava essere promettente svolta nella ricerca sull’HIV, non è stato chiaro ai ricercatori come innescare il sistema immunitario per produrre più di questi potenti anticorpi.

“Volevamo indurre questa risposta in persone che non sono infette da HIV, per proteggerle, ma il corpo non voleva produrre questo tipo di anticorpi”, ha detto Haynes.

Il lupus tiene la chiave?

Alcuni anni fa, Haynes ei suoi colleghi hanno scoperto che alcuni anticorpi ampiamente neutralizzanti contro l’HIV attaccano anche i tessuti del corpo, suggerendo che il motivo per cui non sono fatti di routine è che il sistema immunitario li vede come dannosi.

Questi anticorpi assomigliavano molto a quelli che il team di ricerca aveva studiato in pazienti con lupus che non erano infetti da HIV.

“Era un indizio che l’anticorpo proviene dallo stesso pool di cellule immunitarie che danno origine ad anticorpi auto-reattivi nella malattia autoimmune”, ha detto Haynes.

Ci sono voluti diversi anni perché i ricercatori trovassero un paziente con lupus e HIV, in modo da poter cercare anticorpi ampiamente neutralizzanti nel suo sangue.

Probabilmente c’è più di un modo per neutralizzare ampiamente gli anticorpi da produrre, ha detto Haynes, e ora con queste nuove intuizioni dal paziente lupus, i ricercatori sperano di poter creare percorsi più efficienti per gli anticorpi da produrre.

La scoperta non significa che le persone con lupus siano immuni all’infezione da HIV, o anche necessariamente che possano avere una prognosi migliore rispetto ad altre persone infette da HIV, ha detto Haynes. Anche se le persone con lupus possono alla fine fare ampi anticorpi neutralizzanti, il processo può richiedere anni. Se sono esposti all’HIV, l’infezione probabilmente prenderà ancora piede, hanno detto i ricercatori.

Lo studio è stato pubblicato lunedì (10 marzo) sul Journal of Clinical Investigation.

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