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 La M29 Weasel: The WWII Track Vehicle Never Used as Intended

Di Bob Gordon

La M29 Weasel era una macchina concepita da un bizzarro chimico britannico ossessionato dal ghiaccio per un’unità che non esisteva e una missione che non ebbe mai luogo. Mentre l’operazione super-segreta Vomere è stata graffiata, la donnola ha continuato a condurre una vita lunga e produttiva, se non annunciata.

Progettato e prodotto in un campo febbrile anche quando la sua ragion d’essere è scomparsa, ha continuato a trovare una miriade di applicazioni militari e civili. Completamente cingolato e anfibio, trasportava un carico utile e un equipaggio simile a quello di una jeep. La sua caratteristica eccezionale era la sua minima pressione al suolo, inferiore a quella di un piede umano. Nelle regioni innevate i suoi equipaggi, cavalcando le sue ampie piste a tutta lunghezza, correvano su terreni che ostacolavano un uomo che guadava la vita in profondità nelle derive. Nei decenni successivi furono utilizzati in terreni paludosi, innevati e difficili dalle truppe di tutto il mondo. Nel 1946 furono impiegati, ma non impiegati, dall’esercito statunitense durante un’operazione di soccorso alpino in Svizzera. Gli schieramenti civili includevano il pattugliamento degli sci, anche a sostegno delle Olimpiadi invernali del 1960.

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Geoffrey Pyke, un ebreo ortodosso, senza padre dall’età di cinque anni, inizialmente frequentato Wellington College. Con il motto Heroum Filii (“I figli degli eroi”), era la scuola indipendente scelta per i figli degli ufficiali militari. Implacabilmente vittima di bullismo per essere né atletico né anglicana, Pyke è stato ritirato e privatamente istruito fino a quando è entrato Pembroke College, Cambridge. Con lo scoppio della prima guerra mondiale si recò in Germania, utilizzando la copertina di un giornalista per il Daily Chronicle e l’identificazione di un marinaio americano, e intraprese ricerche segrete sull’opinione pubblica per l’intelligence britannica. Scoperto rapidamente, fu internato vicino a Berlino. Fuggendo e attraversando la Germania verso l’Olanda neutrale, alla fine tornò in Inghilterra e scrisse un bestseller sulle sue imprese. Prima della seconda guerra mondiale sviluppò un sistema più ampio e simile di agenti che affermavano di essere golfisti britannici, persuadendo persino i nazisti a ospitare una partita anglo-tedesca molto pubblica.

 Una donnola M29 modello C dimostra la sua capacità di attraversare terreni difficili durante le manovre. Il cingolato donnola dimostrato di essere un esecutore versatile.
Una donnola M29 modello C dimostra la sua capacità di attraversare terreni difficili durante le manovre. Il cingolato donnola dimostrato di essere un esecutore versatile.

Negli anni tra le due guerre ha completato il suo dottorato di ricerca. in chimica, guadagnato e perso una fortuna investendo, stabilito l ” alternativa Malting House School nella sua casa, ed è diventato sempre più ossessionato con il ghiaccio. Al centro della sua bizzarra geostrategia c’era il” quarto elemento”: il ghiaccio. Pyke credeva che impiegare il ghiaccio come arma di guerra potesse sconfiggere i nemici dell’Inghilterra. Attraverso Tory Membro del Parlamento (MP) Leo Amery ha fatto conoscenza con Tory MP e futuro primo ministro Winston Churchill, che divenne innamorato delle loro abitudini eccentriche, occasionalmente offensive condivise, storia di vita fiammeggiante di Pyke, e le sue idee strategiche spesso oltraggiose.

Di quest’ultimo, HMS Habakkuk—la risposta fantasticamente improbabile e gelida di Pyke al “traferro” sul Nord Atlantico che privava i convogli della protezione aerea a metà oceano-prende la torta. La sua soluzione era semplice e semplicemente impossibile. Ha proposto di dinamizzare enormi bergs sciolti dal ghiaccio artico pack e la distribuzione di loro mid-Atlantic come aeroporti galleggianti. Menti più pratiche, notando la propensione di un iceberg a rotolare mentre si scioglieva, rapidamente bocciato l’idea. Pyke poi inventato Pykrete, un materiale composito congelato di circa il 14 per cento di segatura e 86 per cento di ghiaccio in peso, con un tasso di fusione lento che è più forte e più duro di ghiaccio ordinario. Ha proposto che la sua portaerei cristallina sia fabbricata di esso. Mentre un modello in scala è stato costruito di nascosto nelle Montagne Rocciose canadesi, l’introduzione del comando costiero a lungo raggio Consolidated Liberator GR.I velivoli (noti agli inglesi come VLR) e il costo scandaloso in uomini, materiali e capacità produttiva della nave congelata da 2,2 milioni di tonnellate combinate per far fallire il progetto.

Contemporaneamente, Pyke ha sviluppato il concetto di un’unità meccanizzata di operazioni speciali in picchiata dai rifiuti nevosi europei sulle strutture essenziali dell’Asse. Propose attacchi alle piante acquatiche pesanti in Norvegia, dalle cime innevate dei Carpazi ai giacimenti petroliferi di Ploesti in Romania e dalle Alpi all’Italia settentrionale. Nel marzo 1942, Lord Louis Mountbatten, capo dell’esecutivo delle operazioni combinate, rese attuabile il piano per l’acqua pesante. Nome in codice Operazione Vomere, la sua approvazione ha avviato una ricerca di macchine da neve meccanizzate e gli uomini per azionarli.

Agli uomini, sia canadesi che americani, era richiesto di avere “le qualità combinate di alpinista, nordista e sciatore” insieme a “una conoscenza dei motori I. C., che porta alle qualifiche di meccanico pilota” per operare e mantenere le macchine da neve. Designati come 1st Special Service Force, non avrebbero mai colpito a bordo di Weasels né servito in Norvegia. Tuttavia, in Italia catturarono l’inespugnabile Monte La Difensa a cavallo della Valle del Liri e terrorizzarono i tedeschi pattugliando aggressivamente la testa di ponte di Anzio, lasciando biglietti da visita alle vittime e ponendo fine alla guerra nel sud della Francia.

 Questo M29 Weasel anfibio veicolo cingolato della Società C, 1 ° Battaglione di combattimento Ingegnere, 29 ° Divisione di fanteria è stato soprannominato il St. Lo Speciale. Questa foto è stata scattata in Francia durante l'estate del 1944.
Questo veicolo cingolato anfibio M29 Weasel della Compagnia C, 1 ° Battaglione di combattimento ingegnere, 29 ° Divisione di fanteria è stato soprannominato St. Lo Special. Questa foto è stata scattata in Francia durante l’estate del 1944.

Il contratto per lo sviluppo e la costruzione della macchina da neve è stato prontamente assegnato al produttore automobilistico Studebaker con un team di progettisti e ingegneri rapidamente assemblati nel suo stabilimento di South Bend, Indiana. Allo stesso tempo, le macchine da neve esistenti sono state testate sul campo e valutate sul Monte Rainier, vicino a Fort Ellis a Washington. Irascibile, supponente e intollerabile, Pyke si dimostrò un ostacolo che minacciava una linea temporale che prevedeva l’inizio della produzione in soli sei mesi e le prove sul campo due mesi dopo, all’inizio di dicembre 1942.

Pyke era convinto che due viti archimedee o pompe a vite (cilindri rotanti con una flangia a spirale come una vite di legno), non binari, fossero l’unico sistema di propulsione accettabile. Si sbagliava di grosso. Il sistema a pompa a vite funzionava male sulle pendenze ed era inutile su terreni spogli, strade e rocce. Il grande diametro dei tamburi richiedeva il loro posizionamento sotto il corpo e il compartimento dell’equipaggio, aumentando proporzionalmente l’altezza del veicolo. Infine, a meno che i motori non fossero collocati nei cilindri, un problema di ingegneria insormontabile nel lasso di tempo compresso, i veicoli erano più pesanti e inclini al ribaltamento. L’insistenza di Pyke su una vite di Archimede era illogica, inefficace e, per fortuna, un’impossibilità ingegneristica. Giustamente, il presidente del Comitato di ricerca per la difesa nazionale americano, Dott. Vannevar Bush, lo ha descritto come ” a corto di fisica, soprattutto a corto di giudizio di ingegneria.”Oltre le rumorose e sovraffollanti obiezioni di Pyke, i progettisti si stabilirono su un veicolo cingolato.

Originariamente designato il vettore di carico, leggero, T-15 / M28, doveva soddisfare una serie di parametri rigorosi. In primo luogo, doveva essere trasportabile nella baia bomba modificata di un bombardiere pesante Avro Lancaster per essere lanciato con paracadute e anfibio in modo da poter lanciare dal trasporto marittimo. La velocità minima sul livello è stata fissata a 20 miglia all’ora con un raggio operativo di 250 miglia. Trasportando un carico utile di 4.000 libbre, doveva produrre meno di un psi (libbra per pollice quadrato) di pressione al suolo, una frazione della pressione al suolo di un piede umano; operare su terreni che vanno dalla neve pesante e palude a strade e altre superfici dure; ed essere “silenzioso, free-running, capace di free down-hill run” per facilitare gli attacchi a

Il primo problema che doveva essere affrontato era la centrale elettrica. Nel 1938, Studebaker introdusse il Champion, un modello economico e a basso consumo di carburante progettato da un “foglio pulito”.”Il motore campione era un sei a testa piatta con un 164.spostamento da 3 pollici che pesa solo 455 libbre, inclusa la trasmissione. Con un alesaggio e una corsa di 3,00 x 3,83 pollici, il suo rapporto di compressione era fissato a 6,25:1 e generava 70 cavalli. Era equipaggiato con una trasmissione standard a piastra singola con un differenziale controllato e un asse motore planetario a due velocità con gruppi di trasmissione finali e pignoni di trasmissione. Con pesi di bilanciamento integrati e cuscinetti sovradimensionati, è stata eliminata la necessità di un ammortizzatore di vibrazioni pesante, e con tutti i cuscinetti principali e biella intercambiabili in acciaio-back Babbitt-foderati, la manutenzione sul campo è stata semplificata.

 Durante le esercitazioni a Camp Hale, Colorado, nel 1943, una portaerei mimetizzata M-28 sfreccia su un paesaggio innevato mentre tira una slitta carica di soldati della 10th Mountain Division.
Durante le esercitazioni a Camp Hale, Colorado, nel 1943, una portaerei mimetizzata M-28 sfreccia su un paesaggio innevato mentre tira una slitta carica di soldati della 10th Mountain Division.

Giudicato adeguato per la donnola, il Campione ha offerto due importanti vantaggi considerando il calendario frettoloso. Innanzitutto, la fabbrica Studebaker lo stava già producendo. In secondo luogo, scavenging magazzini e concessionarie fornirebbe parti per l’assemblaggio di un ulteriore 2.000 immediatamente. Sia Firestone che Goodrich sono stati arruolati per progettare e produrre i binari—grouser in metallo rivestito di gomma-piastre rivettate a due cinghie di gomma rinforzate con cavi senza fine.

A metà estate, dopo soli quattro mesi, i prototipi del T-15/M28 erano pronti per le prove sul campo sulle dune di sabbia Michigan-Indiana sulla riva del Lago Michigan. Più tardi in estate, trovare la neve per ulteriori test ha presentato un problema. Il maggior generale Simon B Buckner, comandante del Comando di difesa dell’Alaska, si rifiutò di collaborare: “Siamo proprio alle porte di un’invasione giapponese delle Aleutine e siamo pienamente impegnati sotto tutti gli aspetti. Non possiamo darvi alcuna assistenza.”Ha suggerito utilmente le Ande cilene, ma sono state respinte per problemi di sicurezza. Alla fine, un campo di neve nelle Montagne Rocciose canadesi ha fornito la pista di prova.

Riflettendo il ritmo tormentato dal tavolo da disegno alle prove sul campo, il T-15/M28 si è dimostrato tristemente inadeguato. La sua velocità massima era di 15 miglia all’ora, non 20, e poteva solo salire una pendenza di 15 gradi, non 20. La sua portata era solo un terzo delle 250 miglia specificate. D’altra parte, il T-15/M28 ha sovraperformato i modelli esistenti esaminati in precedenza e, cosa più importante, ha facilmente superato le truppe di fanteria di montagna di crack 87th con gli sci su un percorso di tre miglia. Mentre il primo tentativo di un airdrop da un trasporto C-54 Skymaster fallito quando la donnola rovesciato e tagliare le linee di sospensione, con carenature rimovibili e una piattaforma ammortizzante aggiunto potrebbe essere airdropped. Così, il design di base è stato mantenuto per il T-24, e con miglioramenti significativi, è emerso come il M29A Weasel.

Il cambiamento più importante e fondamentale ha riguardato il propulsore. La ruota motrice si spostava dalla parte anteriore del T-15 / M28 verso la parte posteriore, scambiando i posti con il folle. Ciò ha seguito lo spostamento del motore dalla parte posteriore del veicolo verso la parte anteriore, a destra del vano del conducente. Questo ha spostato significativamente il peso dalla parte posteriore alla parte anteriore, quadruplicando la capacità di arrampicata a 60 gradi in condizioni ideali. Lo spostamento del motore dalla parte posteriore ha anche fornito spazio per tre sedili pieghevoli sul retro di un vano di carico allargato che ora potrebbe ospitare set wireless e altre attrezzature ingombranti. Con piccole modifiche, le armi dalle mitragliatrici ai fucili senza rinculo furono montate anche sulle donnole.

 Nel dicembre 1944, una donnola M29 trasporta i soldati feriti del 3 ° battaglione, 16 ° reggimento, 1 ° Divisione di fanteria in una stazione di soccorso. La Donnola si esibì in diversi ruoli durante e dopo la seconda guerra mondiale.
Nel dicembre 1944, una donnola M29 trasporta i soldati feriti del 3 ° battaglione, 16 ° reggimento, 1 ° Divisione di fanteria in una stazione di soccorso. La Donnola si esibì in diversi ruoli durante e dopo la seconda guerra mondiale.

Allo stesso tempo, il sistema di sospensioni è stato completamente ridisegnato con le quattro coppie di carrelli originali sostituite con otto per risolvere un problema con il lancio della pista. Nel complesso, il veicolo pesava meno di due tonnellate ed esercitava una pressione al suolo di 2,1 psi con la pista da 15 pollici e un mero 1,69 psi con la pista estesa da 20 pollici. L’M29A era largo cinque piedi, lungo 10 piedi e alto pochi centimetri sotto i sei piedi, con un peso di 3.725 sterline. Compreso l’equipaggio potrebbe trasportare un carico utile di 1.200 sterline. Dopo il numero di serie 2102 la pista più larga da 20 pollici fu standardizzata e nel gennaio 1945 fu introdotto un kit di conversione delle sospensioni per aggiornare i vecchi modelli da 15 pollici. L’ampia pista ha aggiunto circa 300 libbre al peso lordo, riducendo la pressione al suolo complessiva.

I primi 1.002 Weasel a rotolare fuori dalla catena di montaggio furono ufficialmente designati T-24. È interessante notare che il primo modello aveva una carica TNT montata tra il motore e il ponte posteriore per facilitare l’autodistruzione se questo veicolo ancora ‘segreto’ dovesse essere abbandonato al nemico. La Studebaker produsse 523 M29A nel 1943 e altri 2.951 nel 1944 per una produzione totale di 4.476 veicoli.

Donnole e bulldozer siedono in primo piano di questa foto scattata il 16 agosto 1943, nel campo dell'87 ° reggimento di fanteria di montagna sull'isola di Kiska nelle Aleutine dopo che è stata riconquistata dai giapponesi.
Donnole e bulldozer siedono in primo piano di questa foto scattata il 16 agosto 1943, nel campo dell’87 ° reggimento di fanteria di montagna sull’isola di Kiska nelle Aleutine dopo che è stata riconquistata dai giapponesi.

Ancora numerato in sequenza, il design integrato M29C cambia per migliorare le sue prestazioni anfibie. Questi inclusi scomparti di galleggiamento di prua e poppa che hanno migliorato il bordo libero e, convenientemente, hanno fornito spazio extra. L’aggiunta di timoni gemelli ha notevolmente migliorato lo sterzo a galla. Insieme hanno aumentato la lunghezza complessiva a quasi 16 piedi. Un cabestano è stato anche aggiunto al ponte di prua per facilitare l’auto-recupero. Nel 1944 e nel 1945 furono prodotti un totale di 10.647 M29C per una produzione totale di 15.123 donnole.

Tre varianti di fabbrica armate furono prodotte anche in numero limitato durante la seconda guerra mondiale. Il tipo A era armato con un fucile senza rinculo da 75 mm montato al centro, e nel Tipo B l’arma era montata nella parte posteriore. Il Type C portava un cannone da 37 mm montato al centro. Inoltre, un piccolo numero di Weasel erano corazzati e dotati di attrezzature per lo smaltimento di mine/bombe. Nell’era del dopoguerra, fu prodotto un numero limitato di donnole dotate di un fucile da 105 mm.

I primi modelli di Weasel furono schierati per la prima volta dalla First Special Service Force durante l’invasione incontrastata di Kiska nella catena di isole Aleutine a sud-ovest dell’Alaska il 15 agosto 1943. Avrebbero continuato a servire in teatri operativi in tutto il mondo dal Pacifico meridionale all’Europa nord-occidentale.

Weasels partecipò all’Operazione Huskey, l’invasione della Sicilia, e scese a terra il D-Day. Hanno servito l’esercito degli Stati Uniti durante le campagne nell’Europa nord-occidentale e in Italia. In Normandia hanno portato munizioni al fronte e scortato i prigionieri al retro. Con il kit barella incluso dopo il numero di serie 4104, erano idealmente equipaggiati per il trasporto di vittime fuori dalla zona di combattimento. Con una bobina RL-31 montata sul ponte posteriore, erano particolarmente popolari per la posa di cavi con unità di segnali. Progettato per l’installazione di antenne sul ponte posteriore, il Weasel è stato cablato per supportare i set radio SCR-506, -508 e -510, permettendone l’uso come veicolo di comando.

La 79th Armoured Division britannica, nota come “Hobart’s Funnies”, schierava veicoli corazzati specializzati da strati di ponti a carri armati modificati per lo sminamento noti come “Flails”, e le Donnole erano incluse nel loro repertorio. Si rivelarono particolarmente utili all’esercito canadese nell’Olanda meridionale nell’autunno del 1944. Il massiccio porto belga di Anversa fu catturato intatto all’inizio di settembre 1944. Tuttavia, non fu di alcuna utilità fino a quando l’estuario della Schelda inondato e pesantemente difeso non fu ripulito, aprendo Anversa al Mare del Nord. Il terreno spesso allagato e sempre fradicio richiedeva una serie di assalti anfibi su piccola scala, che richiedevano ogni animale anfibio nel serraglio alleato: Alligatori, bufali, anatre, Terrapins e, naturalmente, Donnole.

Nel Pacifico il Corpo dei Marines li usò su Iwo Jima, Okinawa e in tutto il teatro. Un rapporto del corpo sul loro dispiegamento su Iwo Jima datato 25 aprile 1945, concludeva: “Pur non essendo in grado di navigare, la Donnola si dimostrò di inestimabile valore a terra, dove era veloce, manovrabile e poteva trainare rimorchi e pezzi di artiglieria leggera su terreni non percorribili per i veicoli a ruote.”Alla fine, le Divisioni marine dalla 2a alla 5a avevano tutte le Donnole in forza.

Nel dopoguerra, i francesi li usarono nelle loro operazioni di combattimento contro i Viet Minh nei delta dei fiumi Rosso e Mekong. All’estremità opposta dello spettro, l’esercito canadese operava donnole attraverso l’alto Artico di quel paese.

Nel 1946, un C-53 Skymaster diretto a Pisa, Italia, da Vienna si schiantò sul ghiacciaio Gauli in Svizzera. Non ci furono vittime, ma l’equipaggio di quattro e otto passeggeri, tra cui due alti ufficiali dell’esercito americano e un bambino, furono bloccati. L’esercito degli Stati Uniti ha inviato Weasels a Interlaken, 15 miglia a ovest del luogo dell’incidente, per influenzare un salvataggio a terra. Tuttavia, un atterraggio di successo sul ghiacciaio da parte di un paio di Storches Fieseler dell’aeronautica svizzera, aerei da ricognizione leggeri, ha visto gli individui spola fuori per via aerea.

Nel corso del 1950 molte donnole furono messe all’asta come surplus, e divennero popolari tra gli operatori delle stazioni sciistiche. Questo portò il comitato organizzatore per le Olimpiadi invernali del 1960 a Squaw Valley, in California, a richiedere il prestito di Weasels dall’Esercito degli Stati Uniti. Di conseguenza, 25 Weasels hanno fornito supporto durante l’evento. La sua partecipazione alle VIII Olimpiadi invernali potrebbe essere stata l’unica spazzola della Donnola con grandezza, ma nel corso della sua carriera ha tranquillamente riempito una varietà di ruoli per più eserciti nei teatri di operazioni in tutto il mondo, nonostante il fatto che la missione che l’ha ispirata non sia mai stata.

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