Son monde est devenu Peoria

Réflexions sur la vie remarquable de Lydia Moss Bradley en tant que pionnière, femme d’affaires, fermière et philanthrope

Si les historiens dressaient une liste des personnes qui ont façonné Peoria, Lydia Moss Bradley serait certainement près du sommet. Au milieu des années 1800, elle et son mari Tobias étaient le “couple de pouvoir” de la ville.”De nombreuses entreprises de Peoria — dont une distillerie, un moulin à farine et une banque — ont prospéré sous la direction de Tobias, tandis que Lydia, largement connue comme la fondatrice de l’Université Bradley, a touché presque toutes les facettes de sa communauté. Après la mort de son mari, elle a continué seule en tant qu’entrepreneure et philanthrope — l’une des plus réussies de l’histoire américaine.

Petite femme travailleuse, énergique, débrouillarde et pratique, Lydia était une femme d’affaires intelligente, débrouillarde, à l’esprit gentil et généreux. Investisseur avisé, sa philosophie, à la fois en matière d’investissements financiers et de philanthropie, était de laisser au monde un meilleur endroit qu’elle ne le trouvait. Heureusement pour le centre de l’Illinois, son monde est devenu Peoria, et toute la région profite encore des nombreuses façons dont elle a investi ses dollars — et de son sens.

Succès au milieu de la tragédie
Lydia Moss est née à Vevay, Indiana, le 31 juillet 1816 de Zeally et Jenny Glasscock Moss. C’était un vétéran de la Guerre d’Indépendance; elle était de l’une des premières familles à venir aux États-Unis. Deux cents ans plus tard, Peoria continue d’être façonnée par la vision, l’entrepreneuriat et la philanthropie de leur fille. En plus de l’Université Bradley, le Centre médical OSF Saint Francis, le district de Peoria Park et l’Association des foyers pour enfants de l’Illinois peuvent tous retracer leurs racines fondatrices jusqu’à elle.

Lydia épouse Tobias Bradley en 1837, et le couple déménage à Peoria 10 ans plus tard. Alors qu’ils réfléchissaient à l’endroit où ils s’installeraient, Lydia a clairement indiqué qu’elle ne voulait pas vivre dans un état de détention d’esclaves. Ils ont finalement choisi Peoria, où le frère de Lydia, William Moss, capitaine de bateau à vapeur, s’était installé au début des années 1830.Utilisant les bénéfices que Lydia gagnait en vendant des terres qu’elle possédait dans l’Indiana, le couple a acheté des terres à Peoria qui englobaient le futur campus de l’Université Bradley, le quartier maintenant connu sous le nom de Uplands, et au-delà. Ils vivaient dans une maison décorée avec goût au 802 West Moss Avenue, qui existe encore aujourd’hui.

Avec ses opinions abolitionnistes fortes, Mme. On croyait que Bradley était un agent du Chemin de fer clandestin, aidant les esclaves évadés sur le chemin de la liberté dans les États du Nord ou au Canada. L’une de ces maisons sûres se trouvait du côté sud de Peoria, où les Bradley possédaient plusieurs propriétés.

Bien que le couple ait prospéré financièrement, ils ont fait face à une série de tragédies avec la mort de leurs six enfants. En 1867, trois ans après la mort de leur fille Laura à l’âge de 14 ans, Tobias est tué dans un accident de cheval et de buggy. Soudain, Mme. Bradley s’est retrouvé avec une succession évaluée à 500 000 $ — à une époque où les femmes n’avaient pas le droit de vote et n’étaient pas considérées comme des égales dans le monde des affaires. Mais le même esprit d’entreprise qu’elle affichait à l’adolescence — lorsqu’elle a vendu un cheval que son père lui avait donné pour acheter des terres — a refait surface alors qu’elle faisait face à la seconde moitié de sa vie: seule, mais dotée des moyens financiers, de la générosité et du sens des affaires nécessaires pour marquer de manière indélébile Peoria.


Fondé par Lydia Moss Bradley, le Bradley Polytechnic Institute a ouvert ses portes le 4 octobre 1897 dans deux bâtiments: Bradley Hall, à droite, et Horology Hall, à gauche. Bradley est devenu un collège de quatre ans en 1920 et une université complète avec des programmes d’études supérieures en 1946, lorsqu’elle a été renommée Université Bradley.

Pratique des affaires
Tobias Bradley a été le fondateur et le premier président de la First National Bank of Peoria, et sa veuve a hérité des actions de la banque. Bientôt, Lydia Moss Bradley est devenue la première femme à siéger au conseil d’administration d’une banque nationale dans l’état de l’Illinois — et peut-être dans tout le pays. Elle a également géré la location de plusieurs propriétés à Peoria et a commencé à subdiviser ses terres. Pour augmenter la valeur de la propriété avant de la vendre, elle a personnellement planté des frênes et des ormes le long de l’avenue Bradley.

W.W. Hammond, employée par Mme Bradley en 1885, fut son chef d’entreprise pendant près d’un quart de siècle. Il la décrit ainsi dans son “Examen de la vie et des affaires de Mme Bradley”:

” Fondatrice de l’Institut, mère de la Maison Bradley, donatrice de Bradley Park et de l’Église Bradley Memorial, banquière, fermière, négociante immobilière, née de circonstances très modérées, généreuse toute sa vie, possesseure dans sa vieillesse de millions d’acquis honnêtement, épouse et mère fidèles, laborieuse et économique mais toujours bon voisinage, bienveillante et sympathique; modeste, modeste et à la retraite; épargnée par la vanité des richesses…”

Hammond et Mme Bradley formaient un duo imparable. Couplant son imagination et son dynamisme à son sens des affaires et à sa loyauté, la succession de Mme Bradley doubla de nouveau pour atteindre 2 millions de dollars entre 1885 et 1897, et les deux hommes se rencontrèrent tous les jours pour discuter de transactions commerciales et d’entreprises potentielles. Hammond lui apportait l’argent qu’il avait recueilli la veille, et elle le plaçait dans une boîte à cigares qu’elle gardait dans un endroit secret de sa maison jusqu’à ce que les fonds puissent être déposés dans une banque. Elle était très pratique avec ses relations d’affaires, ne faisant jamais d’investissement sans un rapport complet.


Mme. Bradley a fait don de 100 acres à la ville de Peoria pour créer le parc Laura Bradley en mémoire de sa fille la plus ancienne survivante. En 1891, elle offrit des terrains supplémentaires si la ville établissait un conseil du parc pour prélever des taxes et améliorer la propriété, et bientôt, l’allée de plaisance de Peoria et le district du parc furent établis.

L’entrepreneure sociale
Lydia Moss Bradley a cherché des moyens innovants de gagner de l’argent tout en bénéficiant aux autres en même temps. Elle a participé à plusieurs efforts de remise en état des terres, laissant toujours les terres en meilleur état qu’elle ne les trouvait. Par exemple, elle a joué un rôle déterminant dans la promotion du drainage du marais de Manito, où elle détenait des terres. Cette terre, cependant, a été cultivée avec de mauvais résultats, et une analyse a révélé que le sol était riche mais manquait de potasse. En apprenant que le Kainit, un sel de potasse d’Allemagne, avait été utile dans d’autres sites de marais drainés, Mme Bradley a commandé un chargement de wagons et l’a réparti sur 100 acres. Bientôt, son plan a été adopté par tout le quartier, et un terrain qui se vendait autrefois à 10 an l’acre se vendait à 140 an l’acre. Dans un autre geste ingénieux, elle a amené une fois 1 800 chèvres Angora pour défricher ses terres dans les comtés de Fulton, Mason et Peoria.

Tout comme son sens aigu des affaires comprenait toujours un souci d’amélioration, ses philanthropes aussi. Elle a fait don de 100 acres à la ville de Peoria pour établir le parc Laura Bradley et, en 1891, elle a offert de donner encore plus de terres si la ville établissait un conseil du parc pour prélever des taxes et améliorer la propriété. Bientôt, le Peoria Pleasure Driveway and Park District — le premier affrété en Illinois — a été créé. Elle a financé la construction de la maison Bradley pour femmes âgées, et lorsque les fonds étaient insuffisants pour garder ses portes ouvertes, elle a payé l’entrée des résidents dans la maison Proctor nouvellement construite. Après l’ouverture de l’Institut polytechnique Bradley, l’ancienne maison a été utilisée comme dortoir.

En 1875, lorsque la maison des Sans amis — connue aujourd’hui sous le nom de Children’s Home Association of Illinois — avait besoin d’un endroit pour les enfants, Mme Bradley a offert une maison sans loyer pendant de nombreuses années. Elle a payé la dernière somme de 30 000 $ sur l’hypothèque de l’Église universaliste, connue pendant un certain temps sous le nom de Bradley Memorial Church, et lorsque les ventes d’obligations pour le Grand Opera House sur le boulevard Hamilton ont été lentes, elle a investi 15 000 $ pour assurer une collecte de fonds réussie.

Le centre médical OSF Saint Francis peut également retracer ses premiers jours à Mme Bradley. Elle offrit une propriété sur la falaise Est aux Sœurs de l’Ordre de Saint-François, qui étaient venues à Peoria pour y établir un hôpital. Connu brièvement sous le nom d’Hôpital Bradley, le don a ensuite été remboursé et le nom a changé pour l’hôpital St. Francis.

Un héritage durable
Alors que Mme Bradley a aidé à construire ces installations – si vitales pour l’avenir de Peoria —, elle n’a jamais oublié les conversations qu’elle et son mari ont eues sur la construction d’un hommage approprié à leurs enfants. En cours de route, elle a été inspirée par une visite à l’Institut polytechnique Rose dans l’Indiana, appréciant l’éducation pratique reçue par ses étudiants. Son idée d’une école mixte et non sectaire a commencé à prendre forme, et quand elle a eu l’occasion d’acheter la Parsons School of Horology à LaPorte, dans l’Indiana, et de déplacer ses étudiants, ses professeurs et son équipement à Peoria, c’est exactement ce qu’elle a fait.

Mais sa vision ne s’est pas arrêtée là. Elle a commencé à discuter avec le Dr William Rainey Harper, président de l’Université de Chicago, qui l’a convaincue de créer une école de son vivant, plutôt que de léguer les terres et les fonds nécessaires à la construction d’une école après sa mort. Mme. Bradley a canalisé son amour et sa générosité dans la fondation de l’Institut polytechnique Bradley en 1897.

L’Institut était plus qu’un centre d’enseignement supérieur aux yeux de Mme Bradley : c’était son enfant adoptif. Elle l’a nourri attentivement à ses débuts, établissant une base solide pour l’université Bradley d’aujourd’hui. Son objectif était de créer une école dans laquelle les jeunes adultes pourraient apprendre à mener une vie déterminée — une initiative qui continue de porter ses fruits plus d’un siècle après sa mort.

Lydia Moss Bradley est décédée le 16 janvier 1908, un modèle pour les âges. Sans sa sagesse, sa générosité et son leadership, la région de Peoria aurait une apparence bien différente aujourd’hui. Grâce à l’Université Bradley et à ses anciens élèves, son influence est devenue mondiale — un héritage durable construit ici même à Peoria. a & s

Cette année, l’Université Bradley célèbre le 200e anniversaire de sa fondatrice, Lydia Moss Bradley. Pour une liste complète des événements, visitez bradley.edu/sites/lmb200 .

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