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 La Belette M29: Le Véhicule sur Chenilles de la Seconde Guerre Mondiale Jamais utilisé comme Prévu

Par Bob Gordon

La Belette M29 était une machine conçue par un chimiste britannique bizarre obsédé par la glace pour une unité qui n’existait pas et une mission qui n’a jamais eu lieu. Alors que l’opération super secrète Ploughshare a été rayée, la Belette a continué à mener une vie longue et productive, bien que non annoncée.

Conçu et fabriqué à un rythme fiévreux alors même que sa raison d’être disparaissait, il a continué à trouver une myriade d’applications militaires et civiles. Entièrement chenillé et amphibie, il transportait une charge utile et un équipage se rapprochant de celui d’une jeep. Sa caractéristique exceptionnelle était sa pression minimale au sol, inférieure à celle d’un pied humain. Dans les régions enneigées, ses équipages, chevauchant ses larges pistes sur toute la longueur, courraient sur un terrain qui empêcherait un homme de patauger dans les dérives. Au cours des décennies suivantes, ils ont été utilisés sur des terrains marécageux, enneigés et difficiles par les troupes du monde entier. En 1946, ils ont été déployés, mais non employés, par l’armée américaine lors d’une opération de sauvetage alpin en Suisse. Les déploiements civils comprenaient des patrouilles à ski, soutenant même les Jeux olympiques d’hiver de 1960.

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Geoffrey Pyke, un Juif orthodoxe, orphelin de père dès l’âge de cinq ans, a d’abord fréquenté le Wellington College. Arborant la devise Heroum Filii (“Les Enfants des Héros”), c’était l’école indépendante de choix pour les enfants des officiers militaires. Harcelé sans relâche parce qu’il n’était ni athlétique ni anglican, Pyke a été retiré et a suivi des cours privés jusqu’à ce qu’il entre au Pembroke College, à Cambridge. Avec le déclenchement de la Première Guerre mondiale, il se rend en Allemagne, utilisant la couverture d’un journaliste pour le Daily Chronicle et l’identification d’un marin américain, et entreprend des recherches secrètes sur l’opinion publique pour le renseignement britannique. Rapidement détecté, il fut interné près de Berlin. S’échappant et traversant l’Allemagne vers la Hollande neutre, il est finalement retourné en Angleterre et a écrit un best-seller sur ses exploits. Avant la Seconde Guerre mondiale, il a développé un système plus vaste et similaire d’agents prétendant être des golfeurs britanniques, persuadant même les Nazis d’organiser un match anglo-allemand très public.

 Une belette M29 modèle C démontre sa capacité à traverser des terrains difficiles lors de manœuvres. La belette à chenilles s'est avérée être une artiste polyvalente.
Une belette M29 modèle C démontre sa capacité à traverser des terrains difficiles lors de manœuvres. La belette à chenilles s’est avérée être une artiste polyvalente.

Dans l’entre-deux-guerres, il a terminé son doctorat. en chimie, il a gagné et perdu une fortune en investissant, a établi l’école de maltage alternative chez lui et est devenu de plus en plus obsédé par la glace. Au cœur de sa géostratégie bizarre se trouvait le “quatrième élément”: la glace. Pyke croyait que l’utilisation de la glace comme arme de guerre pouvait vaincre les ennemis de l’Angleterre. Par l’intermédiaire du député conservateur Leo Amery, il fait la connaissance du DÉPUTÉ conservateur et futur premier ministre Winston Churchill, qui s’éprend de leurs habitudes excentriques et parfois offensantes communes, de l’histoire de vie flamboyante de Pyke et de ses idées stratégiques souvent scandaleuses.

De ce dernier, le HMS Habakkuk – la réponse fantastiquement improbable et glacée de Pyke au “trou d’air” au-dessus de l’Atlantique Nord qui privait les convois de protection aérienne au milieu de l’océan — prend le gâteau. Sa solution était simple et tout simplement impossible. Il a proposé de dynamiter d’énormes bergs lâchés de la banquise arctique et de les déployer au milieu de l’Atlantique en tant qu’aérodromes flottants. Des esprits plus pratiques, notant la propension d’un iceberg à se renverser à mesure qu’il fondait, ont rapidement démenti l’idée. Pyke a ensuite inventé le Pykrete, un matériau composite congelé composé d’environ 14% de sciure de bois et de 86% de glace en poids, avec un taux de fusion lent qui est plus résistant et plus résistant que la glace ordinaire. Il a proposé que son porte-avions cristallin en soit fabriqué. Alors qu’un modèle à l’échelle a été construit secrètement dans les Rocheuses canadiennes, l’introduction du Consolidated Liberator GR à longue portée du Coastal Command.I avion (connu des Britanniques sous le nom de VLR) et le coût scandaleux en hommes, en matériaux et en capacité de fabrication du navire gelé de 2,2 millions de tonnes se sont combinés pour saborder le projet.

Parallèlement, Pyke a développé le concept d’une unité d’opérations spéciales mécanisée se jetant des déchets enneigés européens sur les installations essentielles de l’Axe. Il a proposé des attaques contre les usines d’eau lourde en Norvège, des sommets enneigés des Carpates aux champs pétrolifères de Ploesti en Roumanie et des Alpes au nord de l’Italie. En mars 1942, Lord Louis Mountbatten, Chef de l’Exécutif des opérations combinées, rend le plan pour l’eau lourde exploitable. Sous le nom de code Opération Ploughshare, son approbation a lancé une recherche de machines à neige mécanisées et des hommes pour les faire fonctionner.

Les hommes, uniquement canadiens et américains, devaient posséder ” les qualités combinées d’alpiniste, d’homme du Nord et de skieur ” ainsi que ” une connaissance des moteurs I.C., menant à des qualifications de mécaniciens de conduite ” pour faire fonctionner et entretenir les machines à neige. Désignés comme la 1ère Force de Service Spécial, ils ne frapperont jamais à bord de Belettes ni ne serviront en Norvège. Cependant, en Italie, ils capturent l’imprenable Monte La Difensa à cheval sur la vallée du Liri et terrifient les Allemands en patrouillant agressivement la tête de pont d’Anzio, laissant des cartes d’appel aux victimes, et mettent fin à la guerre dans le sud de la France.

 Ce véhicule amphibie à chenilles M29 Weasel de la Compagnie C, 1er Bataillon de Combat du Génie, 29e Division d'Infanterie a été surnommé le Spécial St. Lo. Cette photo a été prise en France durant l'été 1944.
Ce véhicule amphibie à chenilles M29 Weasel de la Compagnie C, 1er Bataillon de Combat du Génie, 29e Division d’Infanterie a été surnommé le Spécial St. Lo. Cette photo a été prise en France durant l’été 1944.

Le contrat de développement et de construction de la machine à neige a été rapidement attribué au constructeur automobile Studebaker avec une équipe de concepteurs et d’ingénieurs rapidement assemblés dans son usine de South Bend, dans l’Indiana. Dans le même temps, les machines à neige existantes ont été testées et évaluées sur le terrain sur le mont Rainier, près de Fort Ellis à Washington. Irascible, opiniâtre et intolérable, Pyke se révéla un obstacle menaçant un calendrier qui prévoyait que la production ne commencerait que dans six mois et que les essais sur le terrain suivraient deux mois plus tard, début décembre 1942.

Pyke était convaincu que deux vis d’Archimède ou pompes à vis (cylindres rotatifs avec une bride en spirale comme une vis à bois), et non des chenilles, étaient le seul système de propulsion acceptable. Il avait tort. Le système de pompe à vis fonctionnait mal sur les pentes et était inutile sur les terrains nus, les routes et les rochers. Le grand diamètre des tambours a nécessité leur placement sous la caisse et le compartiment de l’équipage, augmentant la hauteur du véhicule de manière proportionnelle. Enfin, à moins que les moteurs ne soient placés dans les cylindres, un problème d’ingénierie insurmontable dans le délai comprimé, les véhicules étaient très lourds et sujets au basculement. L’insistance de Pyke sur une vis d’Archimède était illogique, inefficace et, heureusement, une impossibilité technique. À juste titre, le président du Comité américain de Recherche sur la Défense nationale, le Dr. Vannevar Bush, l’a décrit comme “à court de physique, en particulier de jugement en ingénierie.”Face aux objections virulentes et souvent exagérées de Pyke, les concepteurs ont opté pour un véhicule à chenilles.

Désigné à l’origine le Transporteur de fret, Léger, T-15 / M28, il devait répondre à une série de paramètres stricts. Principalement, il devait être transportable dans la soute à bombes modifiée d’un bombardier lourd Avro Lancaster pour être largué en parachute et amphibie afin qu’il puisse être lancé depuis un transport maritime. La vitesse minimale au niveau a été fixée à 20 milles à l’heure avec un rayon d’action de 250 milles. Transportant une charge utile de 4 000 livres, il devait produire moins d’un psi (livre par pouce carré) de pression au sol, une fraction de la pression au sol d’un pied humain; opérer sur des terrains allant de la neige abondante et des marais aux routes et autres surfaces dures; et être “silencieux, libre, capable de courir librement en descente” pour faciliter les attaques surprises de type commando.

La première question qui devait être abordée était la centrale électrique. En 1938, Studebaker a présenté le Champion, un modèle peu coûteux et économe en carburant conçu à partir d’une “feuille blanche”.”Le moteur Champion était un six à tête plate avec un 164.déplacement de 3 pouces ne pesant que 455 livres, transmission comprise. Avec un alésage et une course de 3,00 x 3,83 pouces, son taux de compression était fixé à 6,25: 1 et il générait 70 chevaux. Il était équipé d’une transmission standard mono-plaque avec différentiel contrôlé et d’un essieu moteur planétaire à deux vitesses avec ensembles d’entraînement finaux et pignons d’entraînement. Avec les masses d’équilibrage intégrées et les roulements surdimensionnés, le besoin d’un amortisseur de vibrations lourd a été éliminé, et avec tous les roulements principaux et de bielle interchangeables de type Babbitt à dos en acier, la maintenance sur le terrain a été simplifiée.

 Lors d'exercices au Camp Hale, au Colorado, en 1943, un transporteur de marchandises M-28 camouflé avance sur un paysage enneigé tout en tirant un traîneau chargé de soldats de la 10e Division de montagne.
Lors d’exercices au Camp Hale, au Colorado, en 1943, un transporteur de marchandises M-28 camouflé avance sur un paysage enneigé tout en tirant un traîneau chargé de soldats de la 10e Division de montagne.

Jugé adéquat pour la Belette, le Champion offrait deux avantages importants compte tenu du calendrier précipité. Premièrement, l’usine Studebaker le produisait déjà. Deuxièmement, le nettoyage des entrepôts et des concessionnaires fournirait immédiatement des pièces pour l’assemblage de 2 000 autres. Firestone et Goodrich ont été sollicités pour concevoir et produire les chenilles — des plaques de métal revêtues de caoutchouc rivetées à deux courroies en caoutchouc renforcées de câbles sans fin.

Au milieu de l’été, après seulement quatre mois, les prototypes du T-15 / M28 étaient prêts pour des essais sur le terrain sur les dunes de sable Michigan-Indiana sur la rive du lac Michigan. Plus tard dans l’été, trouver de la neige pour d’autres tests a posé un problème. Le major général Simon B Buckner, commandant du Commandement de la défense de l’Alaska, a refusé de coopérer: “Nous sommes à la porte d’une invasion japonaise des Aléoutiennes et nous sommes pleinement engagés à tous égards. Nous ne pouvons pas vous aider.”Il a utilement suggéré les Andes chiliennes, mais elles ont été rejetées pour des raisons de sécurité. En fin de compte, un champ de neige dans les Rocheuses canadiennes a fourni la piste d’essai.

Reflétant le rythme effréné de la table de rédaction aux essais sur le terrain, le T-15 / M28 s’est avéré terriblement insuffisant. Sa vitesse de pointe était de 15 milles à l’heure, pas de 20, et il ne pouvait grimper qu’une pente de 15 degrés, pas de 20. Sa portée n’était que d’un tiers des 250 milles spécifiés. D’un autre côté, le T-15 / M28 a surpassé les modèles existants examinés précédemment et, surtout, a facilement dépassé les troupes d’infanterie de montagne du 87e crack à skis sur un parcours de trois milles. Alors que la première tentative de largage à partir d’un transport C-54 Skymaster a échoué lorsque la Belette s’est renversée et a coupé les lignes de suspension, des carénages amovibles et une plate-forme amortissante ont ajouté qu’elle pouvait être larguée. Ainsi, la conception de base a été conservée pour le T-24 et, avec des améliorations significatives, est apparue comme la belette M29A.

Le changement le plus important et le plus fondamental concernait le groupe motopropulseur. La roue motrice s’est déplacée de l’avant du T-15 / M28 vers l’arrière, échangeant des places avec le tendeur. Cela a suivi le déplacement du moteur de l’arrière du véhicule vers l’avant, à droite du compartiment du conducteur. Cela a considérablement déplacé le poids de l’arrière vers l’avant, quadruplant la capacité d’escalade à 60 degrés dans des conditions idéales. Le déplacement du moteur par l’arrière offrait également de la place pour trois sièges rabattables à l’arrière d’un compartiment à bagages agrandi pouvant désormais accueillir des appareils sans fil et d’autres équipements volumineux. Avec des modifications mineures, des armes allant des mitrailleuses aux fusils sans recul ont également été montées sur des belettes.

 En décembre 1944, une belette M29 transporte des soldats blessés du 3e Bataillon, 16e Régiment, 1re Division d'infanterie vers un poste de secours. La Belette a joué de multiples rôles pendant et après la Seconde Guerre mondiale.
En décembre 1944, une belette M29 transporte des soldats blessés du 3e Bataillon, 16e Régiment, 1re Division d’infanterie vers un poste de secours. La Belette a joué de multiples rôles pendant et après la Seconde Guerre mondiale.

Dans le même temps, le système de suspension a été entièrement repensé, les quatre paires de bogies d’origine étant remplacées par huit pour résoudre un problème de lancer de piste. Dans l’ensemble, le véhicule pesait moins de deux tonnes et exerçait une pression au sol de 2,1 psi avec la voie de 15 pouces et de seulement 1,69 psi avec la voie de 20 pouces étendue. Le M29A mesurait cinq pieds de large, 10 pieds de long et quelques pouces de moins de six pieds de haut, pesant 3 725 livres. Y compris l’équipage, il pouvait transporter une charge utile de 1 200 livres. Après le numéro de série 2102, la voie plus large de 20 pouces a été normalisée et, en janvier 1945, un kit de conversion de suspension a été introduit pour mettre à jour les anciens modèles de 15 pouces. La voie large a ajouté environ 300 livres au poids brut, tout en réduisant la pression au sol globale.

Les 1 002 premières belettes à sortir de la chaîne de montage ont été officiellement désignées T-24. Fait intéressant, le premier modèle avait une charge TNT montée entre le moteur et le pont arrière pour faciliter l’autodestruction si ce véhicule encore “secret” devait être abandonné à l’ennemi. Studebaker a produit 523 M29A en 1943 et 2 951 autres en 1944 pour une production totale de 4 476 véhicules.

 Belettes et bulldozers sont au premier plan de cette photo prise le 16 août 1943 dans le camp du 87e Régiment d'Infanterie de Montagne sur l'île de Kiska dans les Aléoutiennes après sa reprise aux Japonais.
Belettes et bulldozers sont au premier plan de cette photo prise le 16 août 1943 dans le camp du 87e Régiment d’Infanterie de Montagne sur l’île de Kiska dans les Aléoutiennes après sa reprise aux Japonais.

Toujours numéroté séquentiellement, la conception intégrée du M29C change pour améliorer ses performances amphibies. Ceux-ci comprenaient des compartiments de flottaison à l’avant et à l’arrière qui amélioraient le franc-bord et, de manière pratique, offraient un rangement supplémentaire. L’ajout de deux gouvernails a grandement amélioré la direction à flot. Ensemble, ils ont augmenté la longueur totale à près de 16 pieds. Un cabestan a également été ajouté au pont avant pour faciliter l’auto-récupération. En 1944 et 1945, un total de 10 647 M29C ont été fabriqués pour une production totale de 15 123 belettes.

Trois variantes d’usine armées ont également été produites en nombre limité pendant la Seconde Guerre mondiale. Le Type A était armé d’un fusil sans recul de 75 mm monté au centre et, dans le Type B, l’arme était montée à l’arrière. Le Type C transportait un canon de 37 mm monté au centre. De plus, un petit nombre de belettes étaient blindées et équipées de matériel de déminage / déminage. Dans l’après-guerre, un nombre limité de belettes munies d’un fusil de 105 mm ont été produites.

Les premières belettes modèles ont été déployées pour la première fois par la First Special Service Force lors de l’invasion sans opposition de Kiska dans la chaîne des îles Aléoutiennes au sud-ouest de l’Alaska le 15 août 1943. Ils serviraient ensuite sur les théâtres d’opérations à travers le monde, du Pacifique Sud au nord-ouest de l’Europe.

Les belettes ont participé à l’opération Huskey, l’invasion de la Sicile, et ont débarqué le jour J. Ils ont servi l’Armée américaine tout au long des campagnes dans le nord-ouest de l’Europe et en Italie. En Normandie, ils transportaient des munitions au front et escortaient les prisonniers à l’arrière. Avec le kit de civière inclus après le numéro de série 4104, ils étaient idéalement équipés pour transporter des victimes hors de la zone de combat. Avec une bobine RL-31 montée sur le pont arrière, ils étaient particulièrement populaires pour la pose de câbles avec des unités de signaux. Conçu pour l’installation d’antennes sur le pont arrière, le Weasel a été câblé pour supporter les postes radio SCR-506, -508 et -510, permettant son utilisation comme véhicule de commandement.

La 79e Division blindée britannique, connue sous le nom de “Hobart’s Funnies”, a déployé des véhicules blindés spécialisés des couches de pont aux chars de déminage modifiés appelés “Fléaux”, et les belettes ont été incluses dans leur répertoire. Ils se sont révélés particulièrement utiles à l’armée canadienne dans le sud de la Hollande à l’automne 1944. L’immense port belge d’Anvers a été capturé intact au début de septembre 1944. Cependant, cela ne servit à rien jusqu’à ce que l’estuaire de l’Escaut inondé et fortement défendu soit dégagé, ouvrant Anvers à la mer du Nord. Le terrain souvent inondé et toujours détrempé exigeait une série d’assauts amphibies à petite échelle, ce qui nécessitait tous les animaux amphibies de la ménagerie alliée: Alligators, Buffles, Canards, Terrapins et, bien sûr, Belettes.

Dans le Pacifique, le Corps des Marines les a utilisés à Iwo Jima, Okinawa et sur tout le théâtre. Un rapport du corps sur leur déploiement à Iwo Jima daté du 25 avril 1945 concluait: “Bien qu’il ne soit pas en état de navigabilité, le Weasel s’est avéré d’une valeur inestimable sur terre, où il était rapide, maniable et pouvait tirer des remorques et des pièces d’artillerie légères sur un terrain non exploitable pour les véhicules à roues.”Finalement, les 2e à 5e divisions marines avaient toutes des belettes en force.

Dans l’après-guerre, les Français les utilisaient dans leurs opérations de combat contre le Viet Minh dans les deltas des fleuves Rouge et Mékong. À l’autre extrémité du spectre, l’Armée canadienne a opéré des belettes dans l’extrême-Arctique de ce pays.

En 1946, un C-53 Skymaster à destination de Pise, en Italie, en provenance de Vienne, s’est écrasé sur le glacier des Gauli en Suisse. Il n’y a pas eu de décès, mais l’équipage de quatre et huit passagers, dont deux officiers supérieurs de l’armée américaine et un enfant, ont été bloqués. L’armée américaine a envoyé des belettes à Interlaken, à 15 miles à l’ouest du site de l’accident, pour effectuer un sauvetage au sol. Cependant, un atterrissage réussi sur le glacier par deux avions de reconnaissance légers de l’Armée de l’air suisse Fieseler Storches, a permis de faire la navette entre les individus.

Au cours des années 1950, de nombreuses belettes ont été vendues aux enchères comme surplus, et elles sont devenues populaires auprès des exploitants de stations de ski. Cela a conduit le comité d’organisation des Jeux Olympiques d’hiver de 1960 à Squaw Valley, en Californie, à demander le prêt de belettes à l’Armée américaine. Par conséquent, 25 Belettes ont apporté leur soutien tout au long de l’événement. Sa participation à la VIII Olympiade d’hiver a peut-être été le seul pinceau de grandeur de la Belette, mais tout au long de sa carrière, elle a tranquillement rempli divers rôles pour de multiples armées sur les théâtres d’opérations du monde entier, malgré le fait que la mission qui l’a inspirée ne l’ait jamais été.

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