Lunar Prospector

Lunar Prospector, sonde spatiale américaine qui a étudié la chimie de la surface de la Lune. Lunar Prospector a été lancé le janvier. 6, 1998, par une fusée Athena II de Cap Canaveral, en Floride. Il est entré en orbite lunaire le 11 janvier et a atteint son orbite de cartographie finale, à 100 km (60 miles) de hauteur, quatre jours plus tard.

 Rendu d'artiste du vaisseau spatial Lunar Prospector.
Rendu d’artiste du vaisseau spatial Lunar Prospector.

NASA / JPL

Lunar Prospector transportait un spectromètre à neutrons pour étudier la composition de la couche supérieure du sol lunaire, le régolithe, à environ 1 mètre (3 pieds) de la surface. Les neutrons provenant du sous-sol à cause de la radioactivité et du bombardement de rayons cosmiques interagissent avec les noyaux des éléments du régolithe en route vers l’espace, où ils peuvent être détectés depuis l’orbite. Un neutron perd plus d’énergie lors d’une interaction avec un noyau léger qu’avec un noyau lourd, de sorte que le spectre de neutrons observé peut révéler si des éléments légers, en particulier l’hydrogène, sont présents dans le régolithe. Lunar Prospector a donné des indications claires sur les concentrations d’hydrogène aux deux pôles, dans des cratères protégés de la lumière du soleil, interprétées comme une preuve de l’excès d’atomes d’hydrogène liés à la glace d’eau. Cette eau représenterait une ressource majeure pour les futures missions interplanétaires. L’eau pourrait être électrolysée en oxygène (précieux comme oxydant de fusée et pour l’air de l’équipage) et en hydrogène (précieux comme carburant de fusée).

 Lunar Prospector
Lunar Prospector

Lancement du vaisseau spatial Lunar Prospector, Jan. 6, 1998, Cap Canaveral, Floride, États-Unis

NASA/KSC

Lunar Prospector a également cartographié le champ gravitationnel de la Lune. Il a découvert trois mascons sur le côté proche de la Lune et a montré que la Lune pouvait avoir un noyau de fer d’environ 600 km (400 miles) de diamètre. Lunar Prospector s’est écrasé délibérément dans un cratère de la région polaire sud le 31 juillet 1999, en utilisant le dernier de ses ergols. Les télescopes sur et autour de la Terre ont observé des signatures spectrales uniques à l’eau, mais n’en ont trouvé aucune.

 Lune: Carte de gravité
Lune: carte de gravité

Cartes de gravité de la Lune, montrant les côtés proches et éloignés, basées sur les données des prospecteurs lunaires.

NASA

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